नासा ने भारतीय मूल की अंतरिक्ष यात्री सुनीता विलियम्स सहित ऐसे नौ लोगों का नाम नामित किया है जो व्यावसायिक रूप से उपलब्ध रॉकेट एवं कैप्सूल के जरिये अंतरिक्ष जाने के पहले मिशन के लिये उड़ान भरेंगे. अभियान अगले साल शुरू होगा. नेशनल एस्ट्रोनॉटिक्स एंड स्पेस एडमिनिस्ट्रेशन (नासा) ने कई वर्ष पहले इस यान के विकास एवं निर्माण का विचार किया था और अब वह वाणिज्यिक अंतरिक्ष यान के जरिये अंतरिक्षयात्रियों को भेजने जा रहा है. अंतरिक्ष एजेंसी ने शुक्रवार को घोषणा की कि पहले प्रायोगिक यान पर नौ अंतरिक्षयात्रियों को भेजा जायेगा. नये अंतरिक्षयान का निर्माण एवं इसका संचालन बोइंग कंपनी और स्पेसएक्स ने किया है. नासा ने ट्वीट किया, ‘‘भविष्य के कमर्शियल क्रू के अंतरिक्षयात्री स्पेस एक्स एंड बोइंगस्पेस के सहयोग से निर्मित यान के जरिये अंतरिक्ष की यात्रा पर निकलेंगे.’’

नासा के प्रशासक जिम ब्राइडन्सटाइन ने ‘लॉन्‍च अमेरिका’ घोषणा के दौरान कहा, ‘‘हमलोग अमेरिकी अंतरिक्षयात्रियों को अमेरिकी सरजमीं से अमेरिकी रॉकेट से भेजने के कगार पर हैं.’’ नासा के आठ सक्रिय अंतरिक्षयात्री और एक पूर्व अंतरिक्षयात्री एवं वाणिज्यिक चालक दल के सदस्य को वर्ष 2019 की शुरुआत में बोइंग सीएसटी-100 स्टारलाइनर एवं स्पेसएक्स ड्रैगनकैप्सूल्स से अंतरराष्ट्रीय अंतरिक्ष स्टेशन भेजा जाएगा.

ब्राइडन्सटाइन ने कहा, ‘‘आज अंतरिक्ष के क्षेत्र में महान उपलब्धि हासिल करने के हमारे देश का सपना हमारी मुट्ठी में है. अंतरिक्ष के महारथी इन अमेरिकी अंतरिक्षयात्रियों का यह समूह हमारे वाणिज्यिक सहयोगी बोइंग एवं स्पेसएक्स द्वारा निर्मित नये अंतरिक्षयान पर उड़ान भरेगा, जो मानव अंतरिक्षयान के युग में नयी शुरुआत होगी.’’ उन्होंने कहा कि यह घोषणा ‘हमारे महान अमेरिकी दृष्टिकोण’ को आगे बढ़ाती है और अंतरिक्ष के क्षेत्र में अमेरिकी नेतृत्व को मजबूती प्रदान करती है.

इन नौ अंतरिक्षयात्रियों में सुनीता विलियम्स (52), जोस कसाडा (45) नासा के पहले अनुबंधित स्टारलाइनर अभियान के लिये उड़ान भरेंगी. कसाडा की यह पहली अंतरिक्ष की उड़ान होगी, जबकि विलियम्स इससे पहले अंतरिक्ष स्टेशन में 321 दिन बीता चुकी हैं. नासा के अंतरिक्षयात्री रॉबर्ट बेहंकेन (48) और डगलस हर्ले (51) स्पेसएक्स के पहले ड्रैगन क्रू के तौर पर एकसाथ उड़ान भरेंगे.

नासा के अंतरिक्षयात्री एरिक बोए (53) और निकोल मैन (41) इसी यान के शटल अभियान के कमांडर के रूप में जाएंगे. पूर्व अंतरिक्षयात्री एवं बोइंग के कार्यकारी क्रिस्टोफर फर्ग्युसन (56) स्टारलाइनर प्रायोगिक यान के सदस्य होंगे. इसे फ्लोरिडा में केप केनावेरल वायुसेना अड्डे में कॉम्प्लेक्स 41 से यूनाइटेड लांच अलायंस एटलस वी रॉकेट के जरिये भेजा जाएगा. इसके अलावा विक्टर ग्लोवर (42) और माइकल होपकिंस (49) स्पेसएक्स के ड्रैगन के पहले संचालन अभियान पर उड़ान भरेंगे.

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